우울증과 조울증은 어떻게 다른가요?

얼마 전 인기리에 종영한 ’꽃보다 누나’에서 소탈한 모습으로 대중들에게 어필한 배우 김희애는 최근 ’힐링캠프’에 출연하여 20대 때 조울증을 앓았었다는 고백을 했습니다. 당시에는 자신이 어떤 상태인지 모르고 연기에 몰두하며 힘들게 그 시간을 견뎠지만 뒤늦게 정신과 의사와의 대화 중 자신의 병명을 알게 되었다고 했습니다. 방송이 나간 후 많은 사람들이 조울증에 대해 관심을 가지고 혹시 나도 조울증이 아닌가하는 마음에 인터넷에 나와 있는 자가 진단 검사를 했다고들 합니다.

우울증에 대해서는 이미 대중적으로 많이 알려져 있고 각박한 현대 사회를 살아가는 사람들 중 우울증으로 치료받고 있는 사람들도 적지 않습니다. 그러나 우울증과는 달리 조울증에 대해서는 의료계 종사자들 중에서도 제대로 이해하고 있지 못한 경우가 많습니다. 평소에 감정 기복이 심한 사람을 보고 “저 사람 조울증 아냐?”라고 말하기도 하고, 때로는 스스로 “나 조울증인가 봐”라고 말하곤 하지만 임상적으로는 단순히 감정 기복이 심한 것만 가지고서는 조울증이라고 진단하지 않습니다.

우울증이라는 것은 말 그대로 우울한 기분이 지속되고, 여기에 수반되어 의욕 저하, 식욕 감퇴 혹은 폭식 등 식욕의 변화, 과수면 혹은 불면 등의 수면 변화, 집중력 감소, 자신감 저하, 자살 사고 등의 증상을 보일 때 진단할 수 있습니다. 조울증은 우울증과는 반대로 고양된 기분, 지나친 자신감, 말과 생각이 많아지고 잠을 자지 않고 먹지 않아도 기운이 넘치는 등의 증상을 보이는 ’조증’ 상태가 나타나는 경우에 진단합니다.

조증의 진단 기준들을 읽다 보면 몇몇 증상이 자신에게도 해당되는 것 같아서 걱정하게 되는 사람이 제법 있을 것입니다. 하지만 실제로 치료를 받아야 할 정도의 조증은 앞서 언급한 증상이 최소한 1주일 이상 지속되면서 이로 인해 가족 관계, 사회생활, 학업 혹은 직장생활에 지장을 줄 정도로 문제를 일으키는 경우를 말합니다.이처럼 중증의 조증 환자는 기분이 지나치게 좋아지고 무엇이든 할수 있다는 자신감을 가지면서 과대한 계획을 세우고 몰두하는 경우가 많으며, 매우 예민해져 사소한 자극에도 화를 내고 공격적으로 변할 수도 있습니다. 평소보다 말이 많고 빠르며 머리 속에 생각이 끊임없이 떠올라 횡설수설 하는 듯 보이기도 합니다. 또한 이 과정에서 나중에 심각한 결과를 초래할 수 있는 위험한 행동을 일삼기도 하는데, 예를 들어 이성을 함부로 만난다거나 상황에 맞지 않는 사치를 하는 등의 모습을 보일 수 있습니다. 이러한 조증 상태는 치료를 받지 않는 경우 평균적으로 3개월가량 지속되는데, 조증 상태가 끝난 이후에도 수개월 뒤 다시 재발할 수 있으며 재발이 반복되면 다음 재발까지의 기간이 짧아지는 경향이 있습니다.

한편 조울증이라는 진단명에 우울증을 뜻하는 ‘울’자가 들어가긴 하지만, 모든 조울증 환자가 우울증을 경험하는 것은 아닙니다. 하지만 상당수의 조울증 환자는 반복적으로 나타나는 조증과 마찬가지로 반복적인 우울증의 기간을 겪을 수 있습니다. 오히려 조울증 환자의 절반 이상은 처음 발병 당시 우울증으로 시작될 수 있기 때문에, 처음 우울증으로 진단을 받았다 하더라도 후에 조증 상태를 경험하게 되면 진단은 조울증으로 변경되고 복용하고 있는 약물 또한 교체되어야 합니다.

그렇다면 조울증에서 나타나는 우울증과 조증이 동반되지 않는 우울증의 증상에는 어떤 차이가 있을까요?

결론부터 말하자면 우울증 환자를 처음 대면한 정신과 의사가 짧은 면담만으로 정확한 진단을 내리는 것은 쉽지 않습니다. 하지만 둘 사이에 임상 양상이나 경과 등에서 몇 가지 차이점이 흔히 관찰되기 때문에 이런 차이에 근거해서 진단 및 경과를 좀더 정확하게 예측할 수 있습니다. 먼저 삼사십 대에 발병하는 일반 우울증에 비해 조울증에서 나타나는 우울증은 주로 이십 대에 발병하는 등 발병 연령이 이른 편이고 보다 만성의 경과를 가지며 치료가 더 어려운 경향이 있습니다. 또한 반복적으로 가을, 겨울철에 우울증이 악화 되었다가 날씨가 따뜻해지는 봄에는 들뜨는 모습을 보이기도 합니다. 조울증에서의 우울증은 상대적으로 우울증과 조울증의 가족력이 더 많고 항우울제에 대한 치료 반응이 떨어지며 치료 과정 중에 조증으로 전환되기도 합니다.임상 양상으로는 식욕 저하나 불면을 호소하기 보다는 폭식을 하거나 잠을 많이 자는 경우가 많고, 우울감이 지속되는 중에도 기쁜 일이 생기면 반짝 기분이 좋아지는 등 기분의 반응성은 유지되곤 합니다.

처음 대하는 우울증 환자에게서 이런 특징들이 관찰될 때 정신과 의사는 조울증의 가능성을 염두에 두고 경과를 지켜보게 되며, 이 경우 항우울제보다는 기분안정제를 선택하는 등 치료방법도 달라집니다.우울증과 마찬가지로 조울증도 증상의 심각도에 따라 생활에 미치는 영향이나 예후는 다양하게 나타납니다. 앞서 이야기한 것처럼 심한 경우에는 입원을 요하지만 경미한 정도의 조증은 오히려 개인의 기능을 향상시키고 도움이 되기도 하기 때문에, 일생 생활을 무리없이 하고 있는 중 겪는 일시적인 증상에 대해서는 일일이 걱정을 할 필요가 없습니다. 하지만 위에 언급한 대로 조울증은 단순한 우울증에 비해 만성적인 경과를 밟는 경우가 많고 재발을 반복할수록 다음 재발까지의 기간이 짧아져 개인이나 가족의 생활 전반에 지대한 영향을 끼칠 수 있습니다. 또한 우울증과 같은 기분 장애의 범주에 있지만 약물이나 전반적인 치료 방법에서 차이를 보이는 만큼 가족 혹은 자기 자신이 조울증이 의심되는 증상을 나타낸다면 지체 없이 전문가와 상의하는 것이 바람직합니다.